Dans la partie nord-est de Taiwan se trouve la ville portuaire de Keelung (基隆). Contemplant l’océan au nord et coupé des comtés voisins par des montagnes, la ville est relativement calme durant la plupart de l’année. Tout au long du septième mois lunaire, cependant, la ville se transforme en une ville fantôme où les esprits des morts marchent parmi les vivants, qui les honorent par des offrandes, des défilés, des spectacles et des rites sacrificiels. 

Ces célébrations sont connues à travers Taiwan comme le mois des fantômes, mais nulle part les traditions sont plus fortes que dans Keelung. Alors que ses origines sont inconnues, le mois des fantômes peut être retracé à la foi bouddhiste et taoïste. Le festival appelé Zhongyuanjie 中元節 en mandarin, fait référence au titre de la divinité, le gardien de l’enfer appelé « Tikuan », il gouverne le monde souterrain et dont l’anniversaire tombe le quinzième jour du septième mois lunaire. Il est dit que par miséricorde, Tikuan a déclaré une amnistie afin que les âmes perdues pourraient retourner au monde des vivants pendant un mois.

Offrandes devant les maisons, les bureaux, les magasins …

Le Festival des fantômes est une offrande à ces esprits afin de préserver l’harmonie sociale et protéger les vivants de la souffrance éternelle dans l’au-delà. La vie dans les villes et villages doit être dynamique et bruyante pour éviter que les esprits ne s’ennuient au cours de leur bref moment sur terre, et faire par le biais des fêtes somptueuses pour satisfaire les morts, ainsi que de grands opéras devant les temples pour les divertir.

Cette tradition semble provenir de la « Ullambana bouddhiste ». Selon les écritures Ullambana, la mère d’un des disciples de Bouddha a été condamné à la torture éternelle  comme punition pour les péchés qu’elle a commis sur terre. Le disciple a voyagé dans les profondeurs de l’enfer pour offrir de la nourriture à sa mère, mais tout ce qu’il avait apporté a disparu avant d’atteindre la bouche de sa maman. Le disciple s’est tourné vers Bouddha pour de l’aide, qui lui conseilla de préparer davantage de nourriture pour les moines afin qu’ils l’aident dans le salut de sa mère et d’autres âmes qui souffre depuis longtemps. Cette tradition s’est perpétuée à travers les sociétés bouddhistes et c’est la raison pour les Taiwanais de préparer la nourriture et de festivités pour les morts durant ce mois.

Un des sites les plus importants pour les célébrations du Festival des fantômes est donc dans la ville de Keelung, une ville portuaire majeure bordant Taipei dans la partie nord de Taiwan. Le festival à Keelung est l’un des plus anciens du pays, qui remonte à des affrontements à propos de la religion et des ressources entre les clans rivaux des Chuanchou et des Changchou en 1851, affrontements qui a coûté la vie de nombreux habitants.

Contenu des offrandes aux esprits

Le festival commence avec l’ouverture de la porte de tour du temple de la « vieille Vénérable ». Le temple abrite des centaines d’urnes, qui détiennent les restes d’anciens résidents de Keelung qui sont morts durant les affrontements violents. Durant le premier jour de la Fête des fantômes, on croit que les portes des enfers s’est ouverte, permettant aux esprits de membres de sa famille, des amis décédés, mais aussi ses ennemis de venir dans le monde des vivants.

A la tombée du jour, un rituels majeur entre le douzième et le quinzième jour du septième mois lunaire est pour chaque maison de préparer de la nourriture et des boissons comme offrande pour le rituel appelé «Pudu» devant les maisons. Le douzième jour, les lampes sur le maître-autel sont éclairés afin d’émettre des rayons de lumière spectaculaire de couleur à travers la ville. Un défilé de lanternes de balancier est tenue le treizième jour de la fête et le quinzième, des lanternes spéciales pour flotter sur l’eau sont allumées et envoyer sur les rivières et la mer pour guider les esprits des noyés.

Lanternes envoyées sur l’eau pour guider les esprits des noyés.

Les rites étranges et une ambiance unique durant le mois des fantômes, les festivals, les défilés et les performances font de ce mois un moment fantastique pour visiter Taiwan.

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